O que são essas bizarras formações na neve?

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Em vez de crateras, quando meteoritos caem na neve, eles criam “cenouras de neve”.

No início de uma manhã de fevereiro de 2013, um meteoro brilhante e vários flashes foram vistos perto dos Montes Urais, na Rússia ocidental. Um meteoróide de 20 metros de diâmetro se partiu na atmosfera, liberando muita energia. Poucos dias depois, os geólogos encontraram 450 pequenos fragmentos entre 3 a 6 centímetros de largura em uma área de 40 quilômetros ao sul de Chelyabinsk. Juntas, elas pesavam cerca de 4 kg.

A maioria destes fragmentos foi encontrada em orifícios em forma de funil na neve. Enquanto os pedaços maiores estavam enterrados até 70 centímetros abaixo, os fragmentos menores ficaram presos nas “cenouras de neve.” A cerca de 15 a 25 centímetros, as paredes destes buracos criavam uma espécie de cone, e em suas pontas, os meteoritos estavam cercados por uma camada densa de neve grossa. Existem duas principais hipóteses para a formação da cenoura de neve: A neve fofa ficou compactada pelo impacto, ou os fragmentos quentes causaram o ​​derretimento parcial da neve.

Para estudar a dinâmica e evolução térmica desses fragmentos, uma equipe internacional liderada por Robert Luther, do Museum für Naturkunde, modelou a fragmentação catastrófica seguida pela penetração na neve. Segundos após o meteoro explodir sobre Chelyabinsk, os fragmentos individuais perderam 90% da sua massa e desaceleraram para baixo a 2 quilômetros por segundo. Depois de passar alguns minutos em queda livre, eles atingiram a superfície de neve com uma velocidade de 28-74 metros por segundo.

Estas simulações revelaram que os fragmentos teriam tido tempo de sobra para se refrescar. No momento em que se chocaram contra a superfície, eles devem ter atingido temperaturas atmosféricas de -20 graus Celsius. Isso significa que as cenouras de neve provavelmente se formaram a partir de forças mecânicas.

À medida que os fragmentos encontraram a neve, eles empurraram o material para fora, formando uma cratera em forma de funil. A neve porosa ao lado e debaixo do fragmento se compactou em velocidades de 80 metros por segundo – o que aumentou a densidade em até 18% através das paredes de 3,4 centímetros de espessura do funil. Ao longo dos próximos 10 milissegundos, a neve mais densa gradualmente diminuiu a velocidade do meteorito para baixo e as paredes do funil estreitaram.

Suas descobertas [pdf] foram apresentadas na 46ª Conferência Científica Lunar e Planetária, no Texas, na semana passada. [IFLScience]

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